Un tratado de libre comercio (TLC) entre Corea del Sur y seis países centroamericanos parece haber afectado un obstáculo. A principios de este mes, el Ministerio de Economía de Guatemala postergó las conversaciones bilaterales entre su país y Corea del Sur sobre preocupaciones del sector empresarial guatemalteco.

Esta no es la primera vez que las negociaciones entre Guatemala y Corea han tenido dificultades.

La primera ronda de negociaciones entre Corea del Sur, Costa Rica, El Salvador, Guatemala, Honduras, Nicaragua y Panamá comenzó en el verano de 2015 después de que los seis países centroamericanos acordaron negociar un TLC como un bloque. En ese momento, Guatemala era un signatario tardío del marco de negociación.

Entre el 2015 y noviembre de 2016, los siete países negociaron disposiciones relacionadas con las reglas de origen, los programas de reducción arancelaria y las exclusiones. Después de la VII ronda de negociaciones en noviembre de 2016, cinco países centroamericanos lograron llegar a un acuerdo con Corea del Sur, con la excepción de Guatemala. En ese momento, el Ministerio de Economía de Guatemala dijo en un comunicado que

Guatemala, continuará el proceso de negociaciónún en forma bilateral, ya que se tienen pendientes algunos aspectos técnicos de la lista de acceso y origen esperando alcanzar el equilibrio apropiado en la negociación de este TLC.

Aunque ambos países continuaron conversaciones bilaterales para resolver los detalles restantes, en última instancia no pudieron llegar a un acuerdo. El 30 de marzo, pocas semanas después de que los demás países centroamericanos firmaran un TLC terminado, el Ministerio de Economía de Guatemala emitió un comunicado diciendo que su país no estaba listo para firmar el TLC con Corea del Sur.

El viceministro de Integración y Comercio Exterior, Enrique Lacs, manifestó que “aún no hemos alcanzado consenso en temas de acceso a mercados y reglas de origen, hemos participado activamente en el proceso de negociación y buscamos alcanzar un acuerdo favorable y balanceado que permita conservar e incrementar las oportunidades de empleo que genera el sector productivo nacional”.

“Guatemala es una economía pequeña y abierta, tenemos más de 14 acuerdos comerciales vigentes, pero debemos ser cautos en lo que negociamos, defendemos los intereses del país y nivelar las asimetrías que tenemos con una economía como la coreana” agregó el Viceministro Lacs.

Como reportó El Periodico el 1 de junio, la Cámara de Industria de Guatemala tenía preocupaciones relacionadas con “inquietudes en los subsectores de Metalurgia, Calzado y de Embotelladores de Bebidas.” Guatemala ha pospuesto nuevas negociaciones hasta 2018.

Si bien esto es un revés para el liberalismo económico, es probable que Guatemala y Corea lleguen a un acuerdo porque el comercio con Corea del Sur es cada vez más importante para Guatemala y la región.

El Comercio

El comercio entre Corea del Sur y Centroamérica ha ido creciendo regularmente en las últimas décadas. En 2016, Costa Rica, El Salvador, Guatemala, Honduras, Nicaragua y Panamá tuvieron un déficit comercial de 1.600 millones de dólares en bienes con Corea del Sur, con 1.100 millones de dólares atribuidos solamente a Panamá.

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Exportaciones a bienes de Corea del Sur (Datos de UN COMTRADE)
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Importaciones de bienes de Corea del Sur (Datos de UN COMTRADE)

La caída reciente en el valor de las exportaciones de Centroamérica puede atribuirse en parte a la caída de los precios de las materias primas en la segunda mitad de 2014. Esto es especialmente cierto para las exportaciones guatemaltecas a Corea del Sur, que son principalmente productos crudos o semiprocesado.

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Comercio guatemalteco de bienes con Corea del Sur (Datos de UN COMTRADE)

Mientras que el revés en las negociaciones con Guatemala es lamentable para ambas naciones, una mayor amenaza para la economía de exportación de Corea del Sur puede venir del nuevo gobierno en la Casa Blanca.

El Problema de Trump

Corea del Sur es un fuerte defensor del libre comercio. En la actualidad cuenta con 16 acuerdos comerciales bilaterales y multilaterales vigentes, incluyendo con Canadá, Chile, Colombia, Perú y Estados Unidos. Actualmente, está negociando 10 acuerdos comerciales adicionales, incluyendo con Centroamérica, Ecuador y México. A medida que Corea del Sur está expandiendo su economía a través de acuerdos comerciales, Estados Unidos parece retroceder en décadas de política comercial liberal.

La retórica de Donald Trump hacia el comercio siempre ha sido abiertamente hostil, especialmente a países como China y México que tienen un superávit comercial con los Estados Unidos. Esta hostilidad, incluso hacia Corea del Sur, comenzó mucho antes de que decidiera oficialmente postularse a la presidencia.

Su creencia de que el comercio es un juego de suma cero va en contra de un principio fundamental de la economía: cuando dos países comercian libremente, ambos países se benefician. En consonancia con esa creencia, una de las primeras acciones de Trump como presidente fue retirar a los Estados Unidos del Acuerdo Transpacífico de Cooperación Económica, matando así lo que habría sido el mayor acuerdo comercial multinacional en la historia.

Más recientemente, el Presidente Trump ha girado su mirada hacia los TLC existentes. En mayo, su administración inició el proceso de renegociación del Tratado de Libre Comercio de América del Norte (TLCAN).

Las negociaciones entre Canadá, México y Estados Unidos para renegociar el TLCAN pueden comenzar ya en agosto. Por el momento, no está claro cuáles serán los objetivos específicos del Presidente Trump. Sin embargo, es muy probable que al menos algunos de los puntos de contención incluya asuntos que habrían sido actualizados por el Acuerdo Transpacífico de Cooperación Económica.

Al igual que China y México, Corea del Sur tiene un superávit comercial con los Estados Unidos, lo que parece ser suficiente motivo para colocar el Tratado de Libre Comercio entre Corea y Estados Unidos (KORUS en inglés) en el punto de mira del Trump.

Recientemente, el Presidente Trump ha señalado que quiere renegociar a KORUS y está dispuesto a rescindir el acuerdo si es necesario. Como informó el Washington Post en abril, mientras el presidente Trump twitteaba su oposición a KORUS, el vicepresidente Mike Pence estaba en Seúl argumentando que el acuerdo “inclina el terreno de juego contra los trabajadores estadounidenses y el crecimiento estadounidense”.

La retórica hostil del Presidente Trump hacia un aliado económico y militar significativo no ha pasado desapercibida por el Congreso. En un comunicado de prensa del 23 de junio, varios senadores del Comité de Relaciones Exteriores reafirmaron su creencia de que Estados Unidos debe mantener una estrecha y productiva relación con Corea del Sur, especialmente dada la reciente actividad en Corea del Norte.

Desafortunadamente para los exportadores surcoreanos a los Estados Unidos y los miembros del Congreso que apoyan a KORUS, bajo el tratado el presidente tiene un margen de maniobra significativo para terminar el tratado de libre comercio.

La actitud hostil que la administración Trump ha mostrado hacia el comercio debería ser un llamado de atención para los socios económicos tradicionales de los Estados Unidos. Mientras que parece que el Tratado de Libre Comercio de Centroamérica con los Estados Unidos está fuera del bloque de corte del Presidente Trump por ahora, los países de América Latina deben mirar hacia afuera.

Si bien el comercio entre las naciones de Centroamérica y Corea del Sur sigue siendo relativamente pequeño, un TLC proporcionará a Costa Rica, El Salvador, Guatemala, Honduras, Nicaragua y Panamá una vía adicional de crecimiento económico.

La presidencia de Donald Trump ha sacudido a un arrendatario tradicionalmente estable de la política económica y exterior de Estados Unidos. Los socios económicos tradicionales de los Estados Unidos en América Latina y el Caribe deben redoblar sus esfuerzos para diversificar sus economías y sus socios comerciales. A medida que Corea del Sur intenta ampliar su red de comercio, los países de las Américas deben aprovechar la oportunidad.